Y a-t-il un âge pour apprendre une langue ?

Dans notre société, parler deux langues est devenu un véritable atout notamment dans la vie professionnelle. Le gouvernement a bien saisi cet enjeu en accordant une plus grande place à l’apprentissage d’une langue étrangère dès le CP.
Cependant, beaucoup s’interrogent encore sur la meilleure manière d’acquérir une langue
étrangère. À quel âge y est-on le plus réceptif ? Celle-ci ne va-t-elle pas interférer avec l’apprentissage de la lecture et l’écriture de la langue maternelle ?

Barbara Abdelilah-Bauer, diplômée en psychologie sociale, répond à ces questions que nous nous posons tous.

Le parcours de Barbara Abdelilah-Bauer
Après une formation de linguiste et de professeur de langues, elle poursuit des recherches autour du développement du langage et de l’identité de l’enfant bilingue. Elle a écrit « Le défi des enfants bilingues : Grandir et vivre en parlant plusieurs langues » (Éditions La Découverte).

Les questions :

Y a-t-il des conditions requises pour bien apprendre une seconde langue ?

Barbara Abdelilah-Bauer : Il faut distinguer l’apprentissage d’une langue étrangère du vrai bilinguisme qui se pratique dans les couples mixtes, par exemple, où chaque parent parle sa langue maternelle avec l’enfant dès sa naissance. Pour être efficace, il faut une immersion dans cette langue au moins la moitié du temps. L’apprentissage doit passer par l’interaction avec des personnes dont c’est la langue maternelle. Pour les tout-petits, il faut utiliser cette langue en faisant des activités plutôt que la présenter comme un objet d’étude.

Le langage s’acquiert-il différemment suivant l’âge de l’enfant ?

Barbara Abdelilah-Bauer : Tout à fait. Jusqu’à 5 ou 7 ans, l’enfant s’approprie une langue étrangère de manière intuitive, en l’entendant. Au-delà, il est trop ancré dans sa langue maternelle pour pouvoir en acquérir une autre de manière si innée. La langue sera davantage perçue comme un objet d’étude.

En France, la première langue étrangère est enseignée au CP. Qu’en pensez-vous ?

Barbara Abdelilah-Bauer : On promet beaucoup aux parents, mais ce n’est pas avec le peu de moyens donnés que les enfants deviendront « bilingues », pour reprendre le mot utilisé par le ministre de l’Éducation Nationale. Les professeurs ne sont pas réellement formés et n’ont pas forcément les bonnes méthodes pour enseigner ces langues étrangères. L’idéal serait un enseignement dans les deux langues, et si possible une autre que l’anglais. Si on apprend l’anglais comme première langue étrangère, on ne fera pas d’efforts pour en apprendre une autre, moins répandue. Au final, parler anglais ne sera plus un véritable atout pour le marché du travail puisque chacun le parlera. On sélectionnera alors les candidats à un poste sur leur deuxième langue étrangère.

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